Ils trouvent des «fantômes» de coronavirus persistants dans l’intestin


Des particules de SRAS-CoV-2 (bleues ; colorées artificiellement) bourgeonnent à partir d’une cellule intestinale mourante.Crédit : Steve Gschmeissner/SPL

Dans le chaos des premiers mois de la pandémie de coronavirus, l’oncologue et généticien Ami Bhatt a été intrigué par des rapports répandus de vomissements et de diarrhée chez les personnes infectées par le SRAS-CoV-2. “A l’époque, on pensait qu’il s’agissait d’un virus respiratoire”, dit-elle. Curieux d’un lien possible entre le virus et les symptômes gastro-intestinaux, Bhatt et ses collègues ont commencé à collecter des échantillons de selles de personnes atteintes de COVID-19.

À des milliers de kilomètres du laboratoire de Bhatt à Stanford Medicine en Californie, l’interniste en gastro-entérologie Timon Adolph a été intrigué par les rapports faisant état de symptômes intestinaux chez les personnes infectées. Adolph et ses collègues de l’Université médicale d’Innsbruck en Autriche ont également commencé à assembler des échantillons : des biopsies de tissus gastro-intestinaux.

Deux ans après la pandémie, la prévoyance des scientifiques a porté ses fruits : les deux équipes ont récemment publié leurs résultatsune,deux suggérant que des morceaux de SRAS-CoV-2 peuvent rester dans l’intestin pendant des mois après une infection initiale. Les résultats s’ajoutent à un ensemble croissant de preuves soutenant l’hypothèse selon laquelle des fragments de virus persistants – des coronavirus “fantômes”, les a appelés Bhatt – pourraient contribuer à la condition mystérieuse appelée COVID prolongé.

Pourtant, Bhatt exhorte les scientifiques à garder l’esprit ouvert, avertissant que les chercheurs n’ont pas encore déterminé de lien entre les fragments viraux persistants et le COVID prolongé. “Des études supplémentaires doivent encore être faites, et elles ne sont pas faciles”, dit-elle.

Le COVID à long terme est souvent défini comme des symptômes qui persistent plus de 12 semaines après une infection aiguë. Plus de 200 symptômes ont été associés au trouble, dont la gravité varie de légère à débilitante. Les théories sur ses origines varient et incluent des réponses immunitaires dommageables, de petits caillots sanguins et des réservoirs viraux persistants dans le corps. De nombreux chercheurs pensent qu’une combinaison de ces facteurs contribue au fardeau mondial de la maladie.

Un premier indice que le coronavirus pourrait persister dans le corps est apparu au travail3 publié en 2021 par le gastro-entérologue Saurabh Mehandru de la Icahn School of Medicine du Mount Sinai à New York et ses collègues. À ce moment-là, il était clair que les cellules qui tapissent l’intestin montrent la protéine que le virus utilise pour pénétrer dans les cellules. Cela permet au SRAS-CoV-2 d’infecter l’intestin.

Mehandru et son équipe ont trouvé des acides nucléiques et des protéines virales dans des tissus gastro-intestinaux prélevés sur des personnes qui avaient reçu un diagnostic de COVID-19 en moyenne quatre mois plus tôt. Les chercheurs ont également étudié les cellules B mémoire des participants, qui sont des acteurs essentiels du système immunitaire. L’équipe a constaté que les anticorps produits par ces lymphocytes B continuaient d’évoluer, suggérant que six mois après l’infection initiale, les cellules répondaient toujours aux molécules produites par le SRAS-CoV-2.

S’inspirant de ce travail, Bhatt et ses collègues ont découvert que certaines personnes continuaient à excréter de l’ARN viral dans leurs selles sept mois après une première infection légère ou modérée par le SRAS-CoV-2, longtemps après la disparition des symptômes respiratoires.une.

Le virus passe par l’intestin

Adolph dit que l’article de 2021 a inspiré son équipe à examiner ses échantillons de biopsie pour détecter des signes de coronavirus. Ils ont découvert que 32 des 46 participants à l’étude qui avaient eu un COVID-19 léger présentaient des preuves de molécules virales dans l’intestin sept mois après une infection aiguë. Environ les deux tiers de ces 32 personnes présentaient des symptômes prolongés de COVID.

Mais tous les participants à cette étude souffraient d’une maladie inflammatoire de l’intestin, une maladie auto-immune, et Adolph prévient que ses données n’établissent pas qu’il existe un virus actif chez ces personnes, ou que du matériel viral provoque une COVID prolongée.

Pendant ce temps, d’autres études ont suggéré des réservoirs viraux persistants au-delà de l’intestin. Une autre équipe de chercheurs a étudié des tissus prélevés lors d’autopsies de 44 personnes chez qui on avait diagnostiqué le COVID-19 et a trouvé des preuves d’ARN viral dans de nombreux sites, notamment le cœur, les yeux et le cerveau.4. Les protéines virales et l’ARN ont été détectés jusqu’à 230 jours après l’infection. L’étude n’a pas encore été évaluée par des pairs.

cachettes virales

Presque toutes les personnes de cet échantillon avaient eu un COVID-19 sévère, mais une étude distincte de deux personnes qui avaient un COVID-19 léger suivi de symptômes COVID prolongés a trouvé de l’ARN viral dans l’appendice et le sein.5. Le pathologiste Joe Yeong de l’Agence singapourienne pour la science, la technologie et l’Institut de recherche en biologie moléculaire et cellulaire, co-auteur du rapport, qui n’a pas été revu par des pairs, spécule que le virus pourrait s’infiltrer et se cacher. dans les cellules immunitaires appelées macrophages, qui peuvent être trouvées dans une variété de tissus corporels.

Toutes ces études soutiennent la possibilité que les réservoirs viraux à long terme contribuent au COVID prolongé, mais des travaux supplémentaires devront être effectués par les chercheurs pour montrer de manière concluante un lien, dit Mehandru. Ils devront documenter que le coronavirus progresse chez les personnes qui ne sont pas immunodéprimées et devront lier ces progrès à des symptômes prolongés de COVID. “Actuellement, il existe des preuves anecdotiques, mais il y a beaucoup d’inconnues”, explique Mehandru.

Bhatt espère que des échantillons seront disponibles pour tester l’hypothèse du réservoir viral. Les National Institutes of Health des États-Unis, par exemple, mènent une vaste étude appelée RECOVER, qui vise à s’attaquer aux causes du COVID de longue durée et recueillera des biopsies de l’intestin grêle de certains participants.

Mais Sheng dit qu’il n’a pas besoin d’attendre une étude d’un milliard de dollars pour obtenir plus d’échantillons : une organisation pour les personnes atteintes de COVID à long terme l’a contacté et lui a proposé d’envoyer des échantillons de membres qui ont subi des biopsies pour diverses raisons, comme un diagnostic de cancer. , après vos infections. “C’est vraiment aléatoire, le tissu peut venir de partout”, dit-il. “Mais ils ne veulent pas attendre.”

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